Comment l’ordinateur personnel a brisé le corps humain

Wired revient sur le problématique usage de l’ordinateur sur notre corps :

Des décennies avant que la « fatigue de Zoom » ne nous brise le moral, la soi-disant révolution informatique a apporté avec elle un monde de douleur jusqu’alors inconnu de l’humanité.

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Les rédacteurs de Softalk savaient exactement ce que Getson voulait dire, et ont longuement répondu à ce « problème que partagent de nombreux informaticiens ».

« On peut obtenir un certain soulagement en pliant deux fois un gant de toilette, en le saturant d’eau chaude et en le tenant contre les yeux pendant plusieurs minutes », ont-ils écrit. Dans les numéros suivants, d’autres lecteurs ont donné leurs propres conseils pour lutter contre la fatigue oculaire. Un lecteur du Texas a recommandé à Getson de modifier son écran avec un morceau de plexiglas recouvert de « l’écran solaire que l’on trouve dans les magasins automobiles ». Un autre lecteur, de Malibu, en Californie, a suggéré d’acheter des feuilles de gel vert clair pour le théâtre, du type de celles utilisées pour colorer les lumières de la scène, et d’en coller une sur l’écran. Nous ne savons pas comment Getson a décidé de traiter ses yeux fatigués, mais il ne manquait certainement pas d’options originales proposées par des utilisateurs d’ordinateurs aux prises avec des problèmes similaires.

Ce que Getson découvrait, comme tous les autres utilisateurs précoces d’ordinateurs personnels des années 1980, c’est à quel point l’utilisation des ordinateurs était douloureuse. Il s’avère que les écrans provoquent une fatigue oculaire. Ou, pour être plus précis : vivre avec des ordinateurs fatiguait régulièrement les yeux. Les problèmes de vision étaient le résidu humain incarné des interactions naturelles entre la lumière, le verre, le plastique, la couleur et d’autres propriétés de l’environnement.

Lorsque la lumière du plafond, un éclairage puissant ou la lumière du jour projetée derrière un utilisateur frappait la courbe d’un écran à tube cathodique, il en résultait un éblouissement, ou une réflexion, sur la surface spéculaire de l’écran. Au XXe siècle, la tradition d’un fort éclairage au plafond – optimal pour la paperasse, la comptabilité, la lecture, toutes les tâches traditionnelles du travail de bureau – a engendré une variété de problèmes d’éclairage qui ont affecté négativement la vision humaine lorsque celle-ci s’est assise devant la vitre sombre d’un écran d’ordinateur.

Des décennies avant que la « fatigue de zoom » ne nous brise le moral, la soi-disant révolution informatique a apporté avec elle un monde de douleur jusqu’alors inconnu de l’humanité. Il n’y a pas eu de précédent dans l’histoire de l’interaction avec les médias pour ce que la combinaison de la position assise et du regard sur un écran d’ordinateur a fait au corps humain. Contrairement à la télévision, qui est regardée à une plus grande distance et sans interaction, l’utilisation d’un écran exige une faible profondeur de champ et des mouvements oculaires répétitifs. Et alors que la télévision s’est longtemps accommodée d’une variété de postures, de types de sièges et de distances par rapport à l’écran, l’informatique personnelle exige généralement une proximité de moins de 2 à 3 pieds de l’écran, avec les bras étendus pour utiliser un clavier ou une souris. Le type de douleur ressentie par Getson était propre à une vie sur écran, et deviendrait une plainte plus courante avec l’arrivée croissante des ordinateurs de bureau dans les foyers américains au cours des années 1990 et au début du 21e siècle.

Quarante ans plus tard, ce qui a commencé par de simples plaintes concernant la fatigue des yeux est devenu une expérience courante pour toute personne dont la vie professionnelle ou scolaire tourne autour d’un écran. Les douleurs liées à l’utilisation de l’ordinateur jouent désormais un rôle prépondérant dans notre santé physique (et de plus en plus, dans notre santé mentale), car les exigences du travail à distance nous obligent à nous adapter en permanence. Nous nous étirons les poignets et ajustons nos écrans, nous dépensons de l’argent dans des bras de moniteur et des chaises ergonomiques, et nous équipons même nos bureaux de bureaux motorisés qui peuvent nous suivre de la position assise à la position debout, puis de nouveau à la position assise. Des industries entières ont bâti leurs profits sur nos dos qui se courbent lentement, tandis que les kinésithérapeutes et les chiropraticiens font de leur mieux pour endiguer une marée de dysfonctionnements corporels qu’aucun d’entre nous n’a choisi. Ce sont, au mieux, des mesures partielles, et ceux qui ne peuvent pas se permettre des interventions médicales lourdes ou des meubles coûteux restent à l’étroit sur les tables basses ou se fabriquent des supports d’ordinateurs portables de fortune. Nos corps, littéralement, n’ont jamais été conçus pour fonctionner de cette façon.

Considérer l’histoire de l’informatique sous l’angle de la douleur informatique revient à centrer les corps, les utilisateurs et les actions sur le matériel, les logiciels et les inventeurs.

Bien entendu, les douleurs liées à l’informatique existaient avant l’arrivée des premiers ordinateurs personnels grand public à la fin des années 1970. Les ordinateurs centraux et les mini-ordinateurs à grande échelle du milieu du siècle dernier, avec leur forte consommation d’énergie et leurs besoins en refroidissement, leurs lecteurs de bandes vrombissants, leurs télétypes et leurs téléimprimeurs bruyants, étaient connus pour provoquer un stress sur le système auditif. Étant donné le nombre proportionnellement faible de personnes ayant travaillé directement avec des installations informatiques avant les années 1970, ces informations sont largement anecdotiques. Cependant, on peut trouver des traces dans un article du New York Times du 23 novembre 1969 intitulé « Noise is a Slow Agent of Death », qui énumère « les ordinateurs, les machines à écrire et les tabulatrices » comme quelques-unes des myriades de machines qui polluent le paysage sonore de la ville de New York. Au cours de l’été 1970, le magazine informatique Datamation rapporte que le National Bureau of Standards a publié un rapport sur les dangers de la perte d’audition et des centres informatiques.

Pourtant, comme nous le voyons avec les recherches ultérieures de Getson, et plus tard sur les facteurs humains, le lieu des préoccupations en matière de santé se déplacera de l’auditif vers le visuel lorsque les systèmes informatiques commenceront à converger vers les moniteurs CRT dans les années 1970. Remplaçant les caractères nets sur papier par la résolution floue d’un écran sujet à l’éblouissement, les soi-disant « télétypes de verre », « terminaux de télétype », « terminaux muets » (parce qu’ils ne contenaient que peu ou pas de puissance de traitement propre) ou même simplement « terminaux informatiques » ont aggravé les déficits de santé professionnelle liés à un usage répété.

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