Paysages de lithium : Des imaginaires abstraits au temps profond et aux topologies multi-scalaires

Samir Bhowmik pour Mediafieldsjournal étoffe un peu plus le contexte en ce qui concerne les lieux eux-mêmes d’extraction de lithium, « le temps profond et les topologies multiscalaires » et encadre toute la chaîne d’approvisionnement et les produits dans la culture visuelle du lithium, qui est obscurcie par des rêves utopiques et des abstractions de la suffisance énergétique. « Ces représentations sont largement immatérielles et sans dimension, ce qui rend impossible de saisir la véritable portée et l’échelle des systèmes énergétiques à base de lithium », résume Sentier :

 »

Depuis l’espace, les champs de lithium du Salar d’Atacama, au Chili, ressemblent à une mosaïque multicolore ou à des parcelles de terres agricoles disposées en grille[1]. Pour certains, ils pourraient même ressembler à d’anciens hiéroglyphes ou à des objets technologiques géants tels que des écrans tactiles et des iPads. Sur le terrain, les paysages du lithium apparaissent comme des rangées de collines blanches coniques, des réseaux fantastiques de champs vibrants sur fond d’un horizon sans fin. On dirait un paysage arctique, rempli de neige, qui dépeint une pureté, faisant que les champs semblent ne faire qu’un avec la nature. Ici, l’avenir s’étend à l’infini.

Si vous faites un zoom arrière depuis Salar dans le désert du Nevada, vous apercevrez peut-être la Gigafactory de Tesla, conçue pour ressembler aux batteries qui y sont fabriquées. De la taille de plusieurs terrains de football, l’installation est suffisamment grande pour accueillir une usine Boeing complète[2]. Dans le paysage désertique hostile, elle semble étrangement déplacée, comme un vaisseau spatial peu maniable et laid qui se serait écrasé, ayant épuisé ses réserves de carburant.

Cette image fantaisiste d’une mégastructure de batteries apparaît également dans le nord de la Finlande. La campagne promotionnelle d’une offre ratée pour une Gigafactory montre le rendu stylisé d’une cellule lithium-ion 18650 tapissée de panneaux solaires, avec des éoliennes dans le paysage environnant[3]. L’image fait l’hypothèse d’une ère de suffisance énergétique. La forme de la Gigafactory, semblable à une batterie, promet l’existence et la pérennité de paysages verdoyants. Pourtant, la mégastructure n’a aucune relation avec le paysage dans lequel elle est implantée, et qu’elle finira par exploiter. Les bornes positives-négatives et le corps cylindrique de la batterie lithium-ion n’ont aucune correspondance fonctionnelle avec l’architecture de l’usine. En d’autres termes, son facteur de forme n’a rien à voir avec le bâtiment, ni avec son contexte utopique[4]. Il ne s’agit que d’un schéma technique superposé au paysage. Cela rappelle immédiatement l’image du Salar d’Atacama avec son interminable grille orthogonale de champs de lithium, où le paysage est soumis aux processus techniques d’extraction.

Ces deux scènes du champ et de l’usine sont des exemples du type d’imaginaires que cet essai explore brièvement afin de mieux comprendre les cultures visuelles et les coûts environnementaux des systèmes énergétiques à base de lithium. Les imaginaires et autres visualisations que j’analyse ici nous incitent à réexaminer la relation entre la représentation et l’étendue réelle de l’extraction, de la fabrication et des déchets de lithium. Dans cet article, je soutiens que pour comprendre les implications environnementales du lithium, nous devons également examiner ses représentations qui nous permettent de mieux comprendre ses topologies, son temps profond et ses aspects multi-scalaires.

Rêves et hiéroglyphes du lithium

L’imagerie visuelle du lithium peut être recueillie dans une pléthore de courts documentaires, de films et de clips d’information en ligne. Il y a quelques années, le projet Lithium Dreams, dirigé par Kate Davies et Liam Young de la Division des champs inconnus, a transformé un banal voyage d’étude sur le terrain en une nouvelle aventure médiatique passionnante qui a permis d' » explorer l’infrastructure dans les coulisses de notre avenir électrique « [5]. « Le projet a examiné les zones d’extraction du lithium en Bolivie et dans le Salar d’Atacama, ce qui a donné lieu à des images de drone, à une œuvre d’art représentant une batterie « fabriquée à partir de verre, de graphite, d’aluminium, de nickel et de saumure de lithium recueillie dans le Salar d’Uyuni en Bolivie », à une remorque pour une voiture de course japonaise et à un court métrage sur un trajet quotidien consommé par le numérique. Ces projets présentent une vision riche et variée de l’exploitation du lithium. Ils suggèrent une approche qui allie l’art visuel à une étude pratique sur le terrain.

Bien que Lithium Dreams utilise diverses formes et genres de médiation, de la sculpture au drone et au film, il ne visualise pas tout à fait la multi-scalarité et les temporalités étendues de la production et de la consommation d’énergie au lithium. Des documentaires tels que Lithium Revolution (dir. Andreas Pichler et Julio Weiss, 2012) ou The Dark Side of Green Energy (dir. Jean-Louis Pérez et Guillaume Pitron, 2020) ne présentent pas non plus un cycle complet de la production de batteries au lithium, se concentrant uniquement sur la zone d’extraction. Il ne fait aucun doute que l’imagerie visuelle des champs de lithium est saisissante, mais la négligence des autres aspects tels que la fabrication, l’expédition et les déchets électroniques est notable. Les mines de lithium méritent certainement d’être examinées. Mais se contenter de surveiller les sites d’extraction en ignorant les autres processus par lesquels le lithium est rendu disponible pour les smartphones ou les EMV rend tout travail de terrain ou film d’une zone d’extraction incomplet.

Pendant des décennies, la pile a été le symbole d’une énergie bon marché et portable, comme le montrent les tambours sans fin de la Duracell et des Energizer Bunnies. Présentés aux téléspectateurs en 1973 et 1989, respectivement, tous deux vantent l’énergie de leurs produits de consommation. Aujourd’hui encore, les lapins continuent à promouvoir les batteries au lithium-ion. D’autres publicités télévisées et imprimées décrivent la batterie comme renouvelable, inoffensive et recyclable. Citant Marx, Sean Cubitt affirme que la batterie lithium-ion est un hiéroglyphe social, « un artefact ostensiblement innocent dans lequel se cache un monde de réseaux complexes qui, cependant, se présentent aux humains sous la forme d’un mouvement fait par des choses, et ces choses, loin d’être sous leur contrôle, les contrôlent en fait »[7].

Alors que l’imagerie courante des batteries au lithium a généralement occulté les réseaux mondiaux de produits énergétiques, la représentation artistique de la zone d’extraction nous ramène à un scénario fictif. Le tableau Lithium Fields de l’artiste portugaise Mafalda Paiva, qui représente le désert d’Atacama, nous rappelle ce qui aurait pu être – un paradis au lieu d’un paysage d’extraction[8]. Dans la vision de l’artiste, « les salines bourdonnent d’une vibration préternaturelle, un effet produit par la densité exagérée des espèces et la topographie radicalement raccourcie »[9]. Il regorge de flamants roses, de canards, de lamas et d’autres animaux, qui se rassemblent autour des plans d’eau au pied des collines. C’est une scène radicalement opposée à la vaste zone d’extraction des champs de lithium, telle qu’elle est représentée sur les images satellites de l’USGS, qui réduisent le paysage à une abstraction à l’échelle planétaire. La peinture est plus immédiate et plus intime, nous rappelant l’environnement et la biodiversité de la région.

Enfin, considérez les rendus d’artistes des différentes Gigafactories Tesla qui ont été présentées comme des images séduisantes de suffisance énergétique, d’énergie verte et d’un avenir sans combustibles fossiles. Les usines se dressent dans un isolement glorieux, au milieu de nulle part, tout comme les centres de données distants. Cet éloignement, partagé entre la Gigafactory et le champ de lithium, rappelle également ces modèles de production et d’approvisionnement en énergie électrique construits sur la centralisation et la séparation géographique des sources d’énergie et des utilisateurs d’énergie. Comme le note Cubitt, cette situation est similaire à  » l’extraction des combustibles fossiles, [en ce sens que] le raffinage et l’utilisation dans la production se font généralement loin des centres de population, malgré le gaspillage d’énergie inévitable dans sa transmission. « [10]

La représentation héroïque et décontextualisée de la Gigafactory sert également à occulter des questions importantes sur l’échelle et la relation entre la production d’énergie et le contexte régional. La production d’énergie est intrinsèquement liée à la terre, et donc dépendante de contextes matériels et culturels particuliers. Les rendus de la Gigafactory, cependant, ne nous permettent généralement pas de percevoir ce qui se trouve autour, au-dessus et au-delà des usines elles-mêmes. Une image de comparaison d’échelle montre que la Gigafactory est à peu près aussi grande que dix terrains de football ou plus de cinquante bâtiments du Capitole des États-Unis[11], qui occupent une partie considérable du paysage dans lequel ils sont situés. En l’absence de tout point de comparaison, ces rendus laissent le spectateur incapable de comprendre l’échelle de ces interventions.

Temps profond et topologies multi-scalaires

L’image d’un volcan vient rarement à l’esprit lorsqu’on pense aux piles au lithium. Et pourtant, les salines de Bolivie et du Chili voisin, qui fournissent 40% du lithium mondial, ont été formées par l’action de volcans. Il y a 25 millions d’années, du magma provenant du manteau terrestre est tombé à la surface de ces étendues, déposant du lithium. Dans le Salar de Uyuni, « quelque 24 millions d’années plus tard, lorsqu’il s’est mis à pleuvoir, un méga-lac appelé Tauca s’est formé, s’étendant sur toute la longueur de la Bolivie du nord au sud. L’altitude et un climat sec se sont combinés pour faire lentement évaporer ses eaux, laissant des couches de boue et de saumure concentrée de lithium lessivée des roches volcaniques situées en dessous »[12].

Le plus important district de lithium au monde – le Salar d’Atacama, sur l’Altiplano du Chili – est toujours entouré de volcans actifs et coupé par des failles actives. Cette imagerie volcanique composée d’éruptions, de coulées de lave et de dépôts nous ramène à une époque profonde. Par exemple, les légendes aymaras parlent de la formation du lac qui a donné naissance au Salar de Uyuni, le plus grand salar du monde, ainsi qu’à un site clé pour l’extraction du lithium, attribuant sa formation « aux larmes brisées mélangées au lait maternel de Tunupa, la personnification d’un volcan dormant connu comme une montagne sacrée pour le peuple aymara »[14]. « [14] Ainsi, il y a un brouillage du temps en jeu dans l’extraction minière, un mélange du passé mythique et du présent technoscientifique.  » Sédimentés dans le temps profond des processus géologiques, les minéraux extraits sont propulsés dans des applications industrielles et sont devenus des éléments essentiels des dispositifs et infrastructures qui permettent même les développements les plus récents des nouveaux médias. « [15] Comme l’observent Liam Young et Kate Davies,  » votre smartphone fonctionne avec les larmes et le lait maternel d’un volcan. Ce paysage est relié à tous les coins de la planète par les téléphones que nous avons dans nos poches ; il est relié à chacun de nous par des fils invisibles de commerce, de science, de politique et de pouvoir. » [16]

Il semblerait donc que « les paysages sont de l’énergie et des transactions énergétiques, tout comme les médias et les infrastructures, et qu’ils forment tous trois une entité enchevêtrée ». Et « même avant ces images, le paysage est déjà inscrit dans de multiples matériaux et technologies de communication » [17] L’histoire des médias converge avec l’histoire géologique ; divers métaux et produits chimiques sont délogés de leurs strates géologiques pour être incorporés dans les machines qui définissent notre culture technique des médias. C’est pourquoi le théoricien des médias Jussi Parikka plaide pour une compréhension plus littérale de la notion de discours médiatique-technologique en temps profond, comme faisant référence à la fois à la durée temporelle et à la profondeur géologique[18].

Du noyau de la terre au volcan, des salines aux téléphones portables et aux CEM, le lithium s’étend sur de multiples temporalités, même s’il est potentialisé en tant qu’énergie électrique. En un sens, l’énergie des paysages d’extraction, qu’ils soient organisés autour du charbon ou du lithium, est également transformée d’une forme à l’autre, des mines et des champs aux centrales électriques et aux réseaux électriques, et des piles à combustible aux dispositifs médiatiques et aux EMV. Dans ce processus, l’électricité produite passe également des hautes tensions aux basses tensions, de l’électrique à l’électronique.

Ainsi, la gamme d’échelles dans lesquelles l’énergie se déplace devient évidente, depuis les mythologies, les géologies des temps profonds jusqu’aux circuits internes des appareils numériques et au-delà. De même, les batteries au lithium contenues dans un appareil mobile sont passées par plusieurs processus et échelles d’extraction, de raffinement et de fabrication[19]. Et chaque échelle est également associée à un ensemble spécifique de géologies, de paysages, d’infrastructures et de temporalités. Elle est globale et distribuée. Il ne fait aucun doute que lorsque l’on considère le lithium comme faisant partie d’une infrastructure énergétique, on est confronté à la topologie d’une infrastructure étendue à de multiples échelles de distribution spatiale et à divers états d’invisibilité et de visibilité. C’est peut-être ce qui rend la visualisation difficile. Il ne nous reste que l’imaginaire populaire des champs multicolores, des gigafactories, des batteries sans fin et des publicités EMV. Le reste reste invisible.

Le regard sur le lithium

Si ce n’était de leurs implications environnementales, on pourrait peut-être rejeter les fantaisies du lithium, ou même s’émerveiller de leur ingéniosité. Cependant, derrière ces idées se cachent des réseaux mondiaux d’extraction, de raffinage, de fabrication et d’expédition. Kate Crawford et Vladan Joler situent même le lithium dans le réseau plus large des facteurs qui permettent l’intelligence artificielle. Dans l’assistant AI d’Amazon et d’autres, des batteries au lithium irremplaçables alimentent des interactions intelligentes. En conséquence, à chaque interaction, « une vaste matrice de capacités est invoquée : des chaînes entrelacées d’extraction de ressources, de travail humain et de traitement algorithmique à travers des réseaux d’exploitation minière, de logistique, de distribution, de traitement, de prédiction et d’optimisation »[20] Crawford et Joler affirment que l’échelle de ce système dépasse presque l’imagination humaine.

La quantité d’énergie et de déchets reste centrale dans l’analyse de l’imaginaire du lithium. « La science au service de la politique environnementale », une étude de l’Union européenne, suggère que les batteries lithium-ion sont les technologies les plus gourmandes en combustibles fossiles largement utilisées aujourd’hui, consommant 1,6 kilogramme de pétrole pour chaque kilogramme de batteries produit[21]. Elles sont également mal classées en termes d’émissions de gaz à effet de serre, avec jusqu’à 12,5 kilogrammes de dioxyde de carbone émis par kilogramme de batteries. De plus, après un millier de cycles, les batteries au lithium finissent à la station de recyclage, attendant soit un processus d’extraction coûteux, soit une vie entière dans une décharge[22]. Les véhicules électriques tels que la Tesla Model 3 sont censés durer huit ans ou cent mille miles, mais finissent par jeter ou recycler quinze livres de lithium[23]. À l’autre bout du cycle de vie du lithium, les technologies de recyclage restent généralement sous-développées. Ainsi, la ré-extraction du précieux minerai reste un problème épineux sans solution facile. Par conséquent, la plupart des piles au lithium finissent comme déchets électroniques dans les décharges ou subissent un recyclage informel dangereux dans le Sud.

Les images satellites de l’USGS ne suffisent pas pour appréhender les changements environnementaux rapides du Salar d’Atacama. Pour cela, il faut compter sur les recherches sur le terrain et les reportages d’investigation. Ces études mettent en évidence les graves dangers pour l’environnement et la santé qui accompagnent l’extraction du lithium. La zone d’extraction du lithium au Chili a causé des dommages aux ressources en eau, à l’agriculture et à la biodiversité locale. Selon Thea Riofrancos, les communautés indigènes comme les Tocanao ressentent déjà les effets de l’extraction dans leur vie quotidienne[24]. Ces changements menacent également les habitats de la végétation et des animaux sauvages. Les biologistes, par exemple, ont enregistré un net déclin de la population de flamants des Andes. Cubitt aborde également l’extraction du lithium et ses conséquences environnementales[25]. Comme il le fait remarquer, non seulement l’extraction est gourmande en énergie, mais le raffinage du lithium consomme également des milliards de gallons d’eau douce, ce qui a un impact sur la viabilité des économies locales. L’extraction du lithium implique de pomper de la saumure à raison de 1 700 litres par seconde, dont 95 % s’évaporent ensuite, ce qui abaisse radicalement le niveau de la nappe phréatique, menaçant ainsi l’approvisionnement en eau potable et l’irrigation[26].

Cette dégradation accélérée de l’environnement n’a pas d’imaginaire visuel clair. En d’autres termes, les paysages émergents de l’extraction et des dommages environnementaux sont difficiles à appréhender, étant donné que la culture visuelle du lithium est obscurcie par des rêves utopiques et des abstractions de la suffisance énergétique. Ainsi, on ne comprend pas comment ces paysages sont dévastés. Cubitt note comment « dans un premier temps, le regard mélancolique sur un paysage pollué pleure son échec à le maîtriser. Dans un second temps, cependant, le travail de deuil s’effondre lorsque le spectateur affronte le paysage en tant que victime de cet échec « [27] Comme nous l’avons vu, les imaginaires engendrés par l’industrie du lithium sont présentés comme synonymes de croissance, d’énergie propre et d’abandon de la dépendance aux combustibles fossiles. Mais à l’analyse, ces représentations sont largement immatérielles et sans dimension, ce qui rend impossible de saisir la véritable portée et l’échelle des systèmes énergétiques à base de lithium.

Pour vraiment comprendre ces réalités complexes, il faut aller au-delà des représentations abstraites et fantaisistes des champs de lithium et des gigafactories. Ces imaginaires ne suffisent pas à eux seuls à percevoir et même à comprendre l’économie politique du lithium. Nous devons examiner la topologie de la production et de la distribution de l’énergie, car il est  » nécessaire d’identifier les façons dont la notion d’extraction [ainsi que de fabrication, de logistique et de déchets] fournit un moyen de cartographier et de joindre des luttes qui se déroulent dans des paysages apparemment distants et sans rapport  » [28] Sans aucun doute, nous devons également élargir notre examen des cultures visuelles de l’énergie et des paysages énergétiques pour discuter de toute l’étendue de l’extraction, de la fabrication et des déchets de lithium. En même temps, nous devons regarder le lithium à travers la lentille du temps profond et développer des méthodes de représentation adaptées à ses aspects multi-scalaires. Nous, qui vivons ailleurs, devons nous rappeler que nous sommes également connectés au Salar d’Atacama, aux volcans et aux mythologies, par le biais de notre culture numérique omniprésente.

 

 

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