Comment la RV pourrait vous rendre plus intelligent

Mark Wilson pour Fastcompany explique qu’un scientifique vient de prouver que la réalité virtuelle peut induire des états cérébraux puissants pour l’intelligence et la santé. Il pense maintenant que le ciel (virtuel) est la limite :

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La réalité virtuelle est amusante. Mais si elle pouvait être plus qu’amusante ? Et si la RV pouvait vous rendre plus intelligent ?

Depuis plus de 70 ans, les scientifiques connaissent un phénomène cérébral appelé le « rythme thêta« . Pour simplifier à l’extrême, votre cerveau ne pense pas seulement en fréquences mais en battements syncopés. Et le thêta est le rythme le plus important du cerveau.

Les rythmes thêta sont actifs lorsque nous sommes éveillés, puis augmentent lorsque nous marchons. Ils disparaissent lorsque nous dormons, mais réapparaissent lorsque nous rêvons. Plus de 70 000 études ont montré que les rythmes thêta jouent un rôle essentiel dans la cognition, l’apprentissage et la mémoire. Ils sont également déréglés dans des maladies comme la maladie d’Alzheimer, le TDAH (trouble déficitaire de l’attention avec hyperactivité), l’anxiété et l’épilepsie.

Pendant des années, des médicaments ont tenté de stimuler les rythmes thêta en se fixant sur les neurones de notre cerveau, avec un succès variable. Mais aujourd’hui, pour la première fois, des scientifiques de l’université de Californie à Los Angeles ont trouvé un moyen d’augmenter les rythmes thêta chez des souris en les plaçant simplement dans une simulation de réalité virtuelle. Leurs conclusions ont été publiées dans Nature Neuroscience.

Mayank Mehta, professeur à l’UCLA, qui a dirigé les recherches, estime que cette percée permettra d’utiliser la RV pour révolutionner le traitement des troubles mentaux, et pourrait même être utilisée pour aiguiser la cognition afin d’aider les gens à apprendre plus rapidement.

Comment et pourquoi cela fonctionne-t-il ?

« Je me gratte la tête, sérieusement », dit Mehta en riant.

En réalité, la RV est déjà utilisée pour toutes sortes de traitements, allant de son utilisation clinique pour le TSPT (trouble de stress post-traumatique) à la rééducation physique. Nous savons que ces casques – quel que soit l’attrait du marché grand public qui leur fait défaut – se sont révélés être un excellent moyen de recréer une certaine sensation, ou d’offrir un stimulus particulier, dans les limites étroites des lits d’hôpitaux.

Mehta ne démontre pas que la RV peut avoir des effets positifs sur le cerveau simplement parce qu’elle ressemble à la vie réelle. Il soutient que quelque chose dans la RV elle-même – ou du moins le système de RV que son laboratoire a construit pour les souris qu’il étudie – peut avoir un impact sur le cerveau à un niveau profond et électrique, ce qui pourrait avoir un impact sur le traitement et l’apprentissage séparément, et en plus des simulations visuelles intenses de la RV.

Le professeur Mehta est physicien de formation, mais il étudie le cerveau depuis près de deux décennies. Tout comme les ondes lumineuses et sonores de l’univers ne sont que des fréquences harmoniques qui se propagent dans l’espace, la pensée humaine est alimentée par l’oscillation de l’énergie qui passe d’un neurone à l’autre. Il pensait que, grâce à ce point d’entrée commun entre la physique et les neurosciences, il pourrait commencer à déconstruire les mécanismes du cerveau.

Pour décortiquer le fonctionnement du cerveau, il a commencé à placer des souris dans des dispositifs de réalité virtuelle minuscules et extrêmement complexes. Ce qu’il a rapidement appris, c’est que même le système de RV de son laboratoire – qui place une souris sur un tapis roulant miniature entouré d’écrans immersifs – n’est pas si réel pour le cerveau au niveau structurel. En 2013, il a publié ses conclusions dans Science : jusqu’à 60 % des neurones de l’hippocampe (connu pour l’apprentissage et la mémoire) s’éteignent dans la RV.

L’étude de la relation entre la RV et le cerveau s’est avérée être un puits profond pour la recherche et un outil viable pour décortiquer les principes fondamentaux de la perception. Au fil des ans, la recherche s’est poursuivie et son laboratoire a exploité la RV pour comprendre comment le cerveau perçoit l’espace et le temps. En cours de route, Mehta a remarqué une tendance étrange. Les fréquences thêta (la hauteur de certaines pensées, pas leurs battements rythmiques) sont régulièrement plus lentes dans la RV que dans le monde réel. Ce n’est pas beaucoup plus lent – il s’agit de différences de l’ordre de la milliseconde – mais c’est vrai.

C’est ce qui a conduit à cette dernière étude, dans laquelle le laboratoire de Mehta a découvert que les souris subissaient une augmentation des rythmes thêta dans la RV qu’elles ne subissaient pas dans le monde réel, même si l’environnement RV entier était censé reproduire l’environnement réel des souris aussi fidèlement que possible. Quelque chose dans la RV elle-même semble être bénéfique à la cognition humaine. Quant à la question qui persiste : Comment cela est-il possible ? « Je pense que c’est la sorcellerie dans le cerveau, le chaos », dit-il. « [Nous avons quelques] idées funky. Nous consacrons certainement beaucoup d’efforts [pour comprendre]. »

Pour Mehta, cela pourrait conduire à une énorme percée dans la façon dont nous traitons la santé mentale et la cognition, même si 60 % des neurones s’éteignent encore dans l’hippocampe en RV. Comme il l’explique, bien qu’il soit contre-intuitif que moins de cellules cérébrales permettent un rythme plus rapide et une pensée plus forte, la vérité est que nous savons que la suractivité du cerveau peut entraver la pensée, et même causer des problèmes comme l’épilepsie. « Un neurone plus actif n’est pas nécessairement meilleur », explique Mehta. « Le cerveau consomme un tiers à un cinquième de l’énergie du reste du corps, il essaie donc d’optimiser. »

Y a-t-il un coût caché à stimuler vos rythmes thêta dans la RV ? Mehta insiste sur le fait qu’il n’y en a pas, et promet également de publier un autre article dans les semaines à venir confirmant qu’il n’y a pas d’inconvénients mesurables.

« Maintenant, nous voulons aller plus loin et potentiellement l’utiliser comme une thérapie RV », dit Mehta, en précisant que la recherche sur l’homme est beaucoup plus coûteuse que la recherche sur l’animal, et qu’il recherche des financements et des partenaires commerciaux pour réaliser ce travail. Il est également disposé à tester des systèmes de RV tiers, comme l’Oculus Rift ou le HTC Vive, à l’avenir.

« Heureusement, la façon dont nous avons développé la RV peut être facilement utilisée directement pour les humains », déclare M. Mehta. « Nous nous préparons donc ».

Photo by Jannis Blume on Unsplash

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