Les NFT sont-ils de mauvaise augure pour l’avenir ?

Dans un article de Nautilus, l’astrobiologiste Caleb Scharf s’inquiète de la montée des NFT. Arguments impulsés par l’éthique et la philosophie, je ne puis qu’adhérer à sa position.

Son introduction du sujet est remarquable pour poser la suite de son argumentaire :

«  Les humains sont très doués pour inventer des produits de base, et nous le faisons depuis longtemps. Vous voyez ce caillou là-bas ? Eh bien, c’est un meilleur caillou que tous ces autres, et si tu me donnes quelque chose en échange, je te laisserai en prendre la propriété. Ce sera ton galet, pour toujours. Et bientôt, il y aura un marché de galets, une communauté de galets, des expositions de galets et des ventes aux enchères remplies de spéculateurs de galets, d’échanges de galets et d’artistes de galets.

Les raisons profondes et évolutives qui nous poussent à faire cela – ou qui poussent toute espèce à commercialiser des objets ou des expériences – ne sont pas immédiatement évidentes. Il pourrait s’agir d’un trait qui favorise l’interaction et la cohésion sociales, en aidant à distribuer plus efficacement la nourriture et les ressources au sein d’une population. Il peut aussi s’agir d’un trait qui favorise la signalisation de l’aptitude individuelle ou de l’intention qui peut guider nos stratégies de reproduction. Un comportement statistiquement favorisé dans un réseau complexe de sélection darwinienne, qui procure un minuscule avantage à la lignée génétique de quiconque joue le jeu.

Si les bits de données ressemblaient davantage au marbre de Michel-Ange, toute la notion de NFT serait sans objet. »

La comparaison avec Michel-Ange est brillante. Je me souviens de mon professeur de philosophie de Term qui nous expliquait que la beauté de l’œuvre de Michel-Ange était due au talent certes du sculpteur mais de son œil à avoir vu dans CE marbre, CETTE veine autour de laquelle sculpter, produisant une chose unique et une œuvre d’art.

Les NFT brisent quelque chose ici.

« L’exemple le plus explicite, et le plus inquiétant, est aujourd’hui l’émergence de marchandises comme les crypto-monnaies ou les jetons non fongibles (NFT). En termes simples, tout comme une crypto-monnaie est censée être infailliblement sûre et équitable, un NFT est un moyen d’attribuer une provenance et une propriété sécurisées à un actif numérique. Ce bien numérique peut être une image, une vidéo ou une expérience numérique hybride.

On s’est déjà beaucoup plaint des besoins énergétiques extraordinaires des crypto-monnaies. Maintenant, on râle à propos de la croissance absurde du marché des NFT. Cela s’explique par le fait que les deux produits de base utilisent un système robuste de comptabilité inviolable : la blockchain. La technologie blockchain est volontairement lourde et distribuée par calcul, ce qui la rend notoirement gourmande en énergie. Selon certaines estimations, l’énergie utilisée pour créer et échanger une crypto-monnaie comme le bitcoin équivaut à la consommation totale d’un pays comme la Suède. Et ce, sans tenir compte de l’empreinte écologique du matériel informatique physique.

Il est possible de voir une utilité aux crypto-monnaies, mais les NFT sont (pour l’instant) presque comiquement dépourvus de tout ce que la plupart d’entre nous associeraient à une valeur sociale ou culturelle. En fin de compte, il pourrait être utile d’attacher une propriété ou une provenance permanente aux œuvres d’art numériques. Mais pour l’instant, il s’agit de pingouins grassouillets pour les masses, ou d’une version pixelisée de Nyan Cat qui s’arrache à 1,2 million de dollars pour les investisseurs cyniques. Avec une croissance explosive d’offres tout aussi spéculatives et déconcertantes qui apparaissent chaque jour.« 

Au-delà des tentatives de rendre le minage et la blockchain plus verte et moins gourmande en énergie, ou bien exploiter une énergies plus verte,  « mais il n’est pas facile de comprendre la nature de ces changements, car l’idée même des blockchains est ancrée dans des concepts étonnamment obscurs comme la « preuve de travail » ou la « preuve d’enjeu », qui se manifestent dans le matériel informatique et les algorithmes. Il est également loin d’être certain que d’autres entreprises suivront le mouvement, ou que les éléments les plus énergivores pourront un jour être entièrement retirés du système sans mettre en péril la fiabilité innée qui rend la blockchain si attrayante au départ.

La question la plus importante, cependant, a moins à voir avec ces nouveaux venus dans notre monde de l’information qu’avec la trajectoire globale de l’humanité. Une espèce qui croît sans cesse et qui invente sans cesse des processus gourmands en énergie n’est pas forcément destinée à une fin heureuse. Au mieux, une telle espèce passera par des cycles d’expansion et de ralentissement, avec de grands échecs correctifs. Au pire, une telle espèce ne survivra tout simplement pas à l’avenir. Les NFT et les crypto-monnaies ne sont peut-être pas à elles seules la cause d’un effondrement futur, mais elles sont des symptômes de ce qui nous afflige. Et comme tous les symptômes, ils peuvent offrir des indices pour un traitement, car la racine du problème peut être beaucoup plus profonde – dans le tissu de l’information numérique lui-même« .

Il explique comment les NFT sont « comiquement dépourvues de tout ce que nous pourrions associer à une valeur sociale et culturelle »:

« La nature se compose à la fois d’entités fongibles (identiques et parfaitement échangeables) et d’entités non fongibles (uniques, non échangeables). Par exemple, vous, l’être humain, êtes un actif non fongible. Vous êtes une entité complexe, riche en histoires, avec une histoire unique et un avenir aux rebondissements largement imprévisibles. En ce sens, vous n’êtes pas différent de la plupart des autres organismes ou systèmes vivants sur Terre. Même les bactéries qui se reproduisent sans fin ou les virus qui se dupliquent ne sont pas fongibles. De petites variations dans les séquences et les circonstances génétiques créent la diversité magique sur laquelle agit la sélection naturelle.

Pourtant, sous tout cela, nous pensons que l’univers est construit à partir de pièces entièrement fongibles. Un photon de lumière peut être totalement identique à un autre photon et remplaçable par celui-ci. Même si certaines pièces élémentaires, comme les électrons, sont strictement incapables d’occuper le même état quantique, n’importe laquelle d’entre elles peut être facilement échangée et personne ne verrait la différence.

Le fait extraordinaire est que l’univers est un moteur qui transforme le fongible en non-fongible. Il prend des atomes indiscernables et assemble des molécules de complexité croissante qui deviennent de plus en plus distinctes les unes des autres. Chaque structure compliquée a de moins en moins de chances de correspondre exactement à celle de l’univers observable. En d’autres termes, la nature n’a pas besoin de NFT pour garder une trace des choses – les registres sont déjà intégrés dans tout objet suffisamment complexe.

la nature n’a pas besoin de NFT pour garder une trace des choses – les registres sont déjà intégrés dans tout objet suffisamment complexe.

En comparaison, même si les 1 et les 0 de notre monde numérique inventé sont construits à partir de transistors ou de points magnétiques contenant des dizaines de milliers d’atomes, ils sont intrinsèquement fongibles. Nous avons effectivement annulé la nature non fongible du monde qui nous entoure. Sous forme numérique, les données peuvent être reproduites à la perfection. Une copie numérique est tout aussi bonne que l’original. C’est une chose remarquable, et une des clés du pouvoir que nous procure la numérisation. Mais c’est précisément cette qualité qui est à l’origine des problèmes de sécurité et de propriété auxquels nous sommes confrontés plus tard, et de la charge que cela représente pour nous, notre énergie et notre planète. Une piste pour des données facilement copiées ne peut être maintenue qu’avec encore plus de données, de cryptage, de redondance, de matériel et de calculs énergivores.

Mais que se serait-il passé si nous avions construit les choses différemment dès le départ ? Et si un bit numérique était plus qu’un simple 1 ou 0, et contenait un certain degré d’unicité ? Prenez, par exemple, la statue de David de Michel-Ange. Elle a été sculptée dans un seul bloc de marbre toscan provenant de dépôts de carbonate de calcium de milliards d’organismes marins microscopiques, et transformé en sa forme lisse et légèrement translucide par une pression et une température élevées. Chaque grain de cette statue porte la signature d’une provenance unique dans sa composition cristalline complexe, son altération et sa composition isotopique. À première vue, la statue peut être copiée, et l’a été d’innombrables fois, mais si on l’examine de plus près, elle est entièrement, automatiquement, non fongible.

Si les bits de données ressemblaient davantage aux taches du marbre de Michel-Ange, toute la notion de NFT serait sans objet. Chaque bit contiendrait sa propre empreinte digitale unique et traçable, sans qu’il soit nécessaire d’ajouter un gage de non-fongibilité. Cela soulève la possibilité inquiétante que, dans notre adoption exubérante de la puissance de la numérisation, nous avons manqué un tour, attirés par de nouveaux outils et de nouvelles richesses. Par conséquent, nous sommes maintenant confrontés à la mère de tous les travaux de correction, où nous devons inventer des moyens de créer une non-fongibilité rétroactive dans nos données au lieu de placer l’option d’être non-fongible au cœur de celles-ci.

Je ne peux pas prétendre savoir à quoi ressembleraient des bits électroniques non fongibles. Peut-être que quelqu’un les a déjà inventés. Peut-être seraient-ils si encombrants qu’ils feraient reculer notre monde informatique de plusieurs décennies. Mais nous devons faire quelque chose d’assez radical. Si nous ne le faisons pas, les conséquences environnementales de l’utilisation de la blockchain pourraient être catastrophiques, car elles pourraient dépasser tous les efforts de transition vers une production d’énergie sans carbone. La question fondamentale de la fongibilité n’étant pas résolue, il en sera probablement de même pour tout ce que nous inventerons pour consolider les murs branlants de notre réalité de plus en plus mélangée, où les marchandises de l’univers rencontrent les marchandises du métavers. »

Sa solution :

« Il existe bien sûr une autre solution : Nous arrêtons de réinventer des choses comme la monnaie ou la certification jusqu’à ce que nous ayons un plan approprié. Cette position peut sembler étrangement conservatrice ; disposer de moyens sûrs et décentralisés pour pratiquer le libre-échange ou conserver la propriété des données est en principe une très bonne chose. Les chaînes de blocs sont intelligentes et contribuent à combler ce déficit numérique non fongible. Mais le moment est mal choisi pour créer un autre fardeau planétaire à croissance rapide. Il serait plus judicieux de mettre en attente un système tel que les NFT (ou de repenser et de reconstruire ces principes fondamentaux de non-fongibilité numérique) jusqu’à ce que l’humanité ait trouvé un moyen de produire toute son énergie de manière propre, à partir de l’énergie solaire, nucléaire, etc. Ce serait une tragédie cosmique pour la sélection darwinienne de tailler notre lignée hors de l’existence au nom de NFTs frivoles ou de crypto-greed. Pour le moment, l’avenir est toujours une marchandise qui peut être remplacée par quelque chose de mieux.

Caleb Scharf est le directeur du département d’astrobiologie de l’université de Columbia. Son dernier livre s’intitule The Ascent of Information : Books, Bits, Genes, Machines, and Life’s Unending Algorithm.

Les NFT semblent être le nouveau hit sur lequel mettre de l’argent, nous éloignant toujours plus du futur et de sa froide réalité. Il y a peut-être de l’argent à se faire, mais ceux qui l’ont compris sont les intermédiaires qui récupèrent la monnaie sonnante et trébuchante. La planète attendra ?

L’article est ici.

 

 

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