Greniers et banques de semences : quel état des lieux ?

Le grand public s’intéresse, par la force des choses, aux ressources disponibles. Entre se rendre au supermarché et acheter fruits et légumes à profusion, où l’origine importe moins que le prix au kilo, et la menace économique due à l’inflation de plus de 4%. BBC a récemment posté un article extrêmement intéressant : Pourquoi les banques de semences ne sont pas réservées à l’apocalypse ?

Il faut savoir que dans le monde entier, des banques de semences stratégiques conservent des semences sûres qui pourraient reconstituer l’agriculture après un cataclysme. Mais elles ne sont pas seulement destinées au pire des scénarios.

« (…) est avant tout une sauvegarde, un disque dur très calme contenant du matériel génétique provenant d’un kaléidoscope d’installations beaucoup plus actives dans le monde entier. Ces banques de gènes sont gérées par des fondations, des universités et des gouvernements. Dans certains milieux, le World Vegetable Center de Taïwan est réputé pour l’exhaustivité de sa collection d’aubergines. Les poivrons sont également une spécialité, et le directeur de la banque de gènes, Maarten van Zonneveld, a un penchant particulier pour le haricot mungo.

Plus de 132 000 échantillons de variétés de riz sont conservés dans la banque de gènes internationale du riz, aux Philippines. Le blé, le maïs et leurs parents sauvages peu connus viennent grossir les installations de stockage du Centre international d’amélioration du maïs et du blé, non loin de Mexico. D’autres cultures ont leurs adeptes, et leurs collections, disséminés dans le monde entier.

Dans l’ensemble, ces ressources sont à la disposition des sélectionneurs qui cherchent à créer des plantes meilleures, plus résistantes ou plus savoureuses. « La banque de gènes fait partie de la science ouverte », explique M. van Zonneveld. Elle est là pour servir. »

« Mais avec l’essor du séquençage du génome à grande échelle, ces dépôts commencent à jouer un nouveau rôle. Si vous voulez connaître l’histoire de l’évolution du piment ou savoir comment sélectionner un pois chiche capable de survivre au changement climatique, la banque de semences est un ensemble de données fascinant à exploiter. Ce n’est pas seulement pour le jour de la fin du monde C’est pour après-demain.

Lorsque vous disposez d’informations sur la génétique d’une plante, vous pouvez établir une corrélation entre ses gènes et son apparence, sa rusticité et d’autres qualités. Il est ainsi plus facile de choisir des parents prometteurs pour les futures variétés potentielles. Il peut également être plus facile, une fois que vous avez sélectionné de nouvelles plantes et que vous disposez d’un millier de jeunes pousses de pommiers, par exemple, de choisir celles qui auront les caractéristiques que vous aimez le plus. Avec un bout de tissu foliaire, vous pouvez générer une séquence révélant ceux qui ont obtenu la résistance au froid de leur père ainsi que la hauteur pratique de leur mère pour la cueillette des fruits, plutôt que de devoir les cultiver et les observer pendant des années. Toutes les autres sont mises de côté.

Dans ce seul premier lot, l’équipe a identifié plus de 1 600 gènes de pois chiches nouveaux pour la science.

Dans ce contexte, les dizaines de milliers d’échantillons d’une banque de semences, ou accessions, comme on les appelle généralement, commencent à ressembler à de riches cueillettes pour quiconque tente de comprendre le fonctionnement des cultures. Rajeev Varshney, actuellement à l’université Murdoch en Australie, a mis en place un vaste projet de séquençage lorsqu’il était à l’Institut international de recherche sur les cultures des zones tropicales semi-arides en Inde. La banque de semences de cet institut compte plus de 20 000 accessions de pois chiches et de plantes apparentées, ainsi que des collections massives de millet, de sorgho et d’autres cultures, dont certaines variétés ont été éliminées dans leur pays d’origine. »

« À l’automne de l’année dernière, Varshney et ses collègues ont publié les génomes complets de plus de 3 300 accessions de pois chiches et de leurs parents, ce qui constitue l’un des plus grands efforts de séquençage du génome d’une culture. Ce n’est que le début, dit-il : « Nous avions prévu de séquencer toutes les accessions… nous avons les données pour 10 000 autres. » Dans ce seul premier lot, l’équipe a identifié plus de 1 600 gènes du pois chiche qui étaient nouveaux pour la science, ce qui pourrait fournir des pistes sur de nouvelles façons de sélectionner la résistance aux maladies et au changement climatique dans la culture. Elle a contribué à dessiner un arbre généalogique suggérant que le pois chiche a traversé une période d’impopularité il y a quelques milliers d’années ; un nombre relativement faible de plantes de cette époque semble être l’ancêtre de toutes les variétés vivantes.

Dans le cadre d’un autre gros effort de séquençage publié en 2021, Pasquale Tripodi, du Centre de recherche sur les cultures maraîchères et ornementales CREA en Italie, et ses collègues ont séquencé des bribes d’ADN provenant de plus de 10 000 accessions de poivrons. En comparant les données provenant de poivrons conservés dans cinq banques de semences différentes, ils ont créé un arbre généalogique qui leur a permis de retracer le mouvement de longue date des variétés de poivrons entre l’Europe et l’Asie, vraisemblablement le long des routes commerciales. »

« Bien que ces travaux n’aient permis de séquencer qu’une partie du génome des poivrons, ils ont donné aux chercheurs un aperçu de l’histoire de ces plantes qui n’aurait pas été possible sans la technologie génétique.

Alors que de plus en plus de groupes de recherche séquencent l’abondance des banques de semences, nous pourrions découvrir non seulement les voyages cachés de ces cultures familières et de leurs parents sauvages, mais aussi les gènes qui pourraient nous sauver en période d’incertitude climatique. Le World Vegetable Center, comme d’autres banques de semences, s’efforce de présenter les informations génétiques et autres dans un format facilement consultable par les sélectionneurs, explique M. van Zonneveld. « Pour de nombreux sélectionneurs, c’est un défi de choisir parmi 10 000 entrées. Par où commencer ? », explique-t-il.

Au lieu de cela, les banques de semences constituent des collections sélectionnées de quelques centaines d’entrées. Celles-ci peuvent être centrées sur un thème – par exemple, des plantes testées et éprouvées pour prospérer dans une ferme hydroponique, des plantes qui ne blanchissent pas lorsque l’eau salée imbibe leur sol, ou des plantes qui supportent bien la sécheresse. Les informations génétiques et les descriptions physiques détaillées peuvent être présentées ensemble. Les sélectionneurs qui travaillent pour des entreprises, des universités ou d’autres institutions peuvent alors faire du shopping, en quelque sorte, pour trouver les caractéristiques qu’ils espèrent introduire dans les cultures. C’est une façon de se faire une idée simple de ce que les banques ont à offrir.

Elles sont censées être plus que des chambres fortes, après tout – ce sont des dépôts actifs de ce qui vit sur la planète, disponibles pour produire ce qui pourrait vivre ici à l’avenir. »

Autrement dit, si le « Jour dernier » n’arrive pas immédiatement, les recherches permettraient de sélectionner les meilleures semences, les plus résistantes, pour permettre de les cultiver et de nourrir la planète.

L’enjeu toutefois reste climatique et ses caprices de plus en plus nombreux pourraient simplement menacer les cultures et les récoltes de manière générale.

A lire sur BBC.

 

Laisser un commentaire

Ce site utilise Akismet pour réduire les indésirables. En savoir plus sur comment les données de vos commentaires sont utilisées.